Nel 2015, quando la navicella spaziale New Horizons ha superato Plutone, i dati che ha restituito alla Terra hanno suggerito che l'atmosfera di Plutone raddoppiasse di densità ogni decennio. Ma, più recentemente, durante un'occultazione del 2018 di una stella da parte di Plutone - un evento che ha retroilluminato l'atmosfera di Plutone - i dati hanno indicato che l'atmosfera di Plutone stava iniziando a diminuire e che, dopo un po’, sarebbe addirittura svanita.

Gli scienziati hanno presentato questi risultati il ??4 ottobre 2021, alla 53a riunione annuale del DPS. Hanno anche una teoria in merito: l'idea è che, mentre Plutone si allontana di nuovo dal sole nella sua orbita altamente ellittica, la sua atmosfera si congelerebbe tanto da ricadere sulla sua superficie di Plutone.

Nel 2015 la missione New Horizons aveva raccolto dati importanti sulla densità dell'atmosfera di Plutone, confermando il raddoppio dell'atmosfera di Plutone ogni decennio. Ma le osservazioni del 2018 non mostrano certo che questa tendenza continui dal 2015.

Gli astronomi sulla Terra hanno osservato per la prima volta l'atmosfera di Plutone nel 1988, durante l'occultazione di una stella da parte di Plutone. A quel tempo, Plutone era ancor considerato un pianeta del nostro sistema solare. Dal 2006, è stato classificato come un pianeta nano.

Durante l'occultazione del 1988, la luce della stella si è gradualmente attenuata poco prima di scomparire dietro Plutone. L'oscuramento ha dimostrato la presenza dell'atmosfera sottile e molto distesa di Plutone. New Horizons è stato quindi in grado di analizzare quell'atmosfera da una distanza ravvicinata, così come nel 2015.

Dal 1988 fino ad oggi, gli astronomi hanno monitorato l'atmosfera di Plutone tramite rare occultazioni di stelle da parte di Plutone viste dalla Terra. La sera del 15 agosto 2018, erano pronti per l'ennesima occultazione di una lontana stella sullo sfondo di Plutone. Sapevano che Plutone sarebbe passato davanti alla stella.

E, sorpresa, l'atmosfera di Plutone sta scomparendo. E ora la domanda potrebbe essere: se Plutone è stato il più vicino al sole tra il 1979 e il 1999 e se New Horizons ha visto l'atmosfera ancora aumentare nel 2015, perché l'abbiamo vista iniziare a diminuire nel 2018? Perché non ha iniziato a diminuire prima?

Il motivo è lo stesso effetto fisico che fa sì che la sabbia su una spiaggia sia più calda nel tardo pomeriggio, anche se il sole è più alto intorno a mezzogiorno.

La superficie di Plutone è ghiacciata, e la sua atmosfera è in gran parte di azoto ed è supportata dalla pressione di vapore dei suoi ghiacci alla superfice. Il ghiaccio si trasforma in stato gassoso all'aumentare della temperatura quindi, quando Plutone si è avvicinato al sole tra il 1979 e il 1999, la temperatura dei suoi ghiacci superficiali si è riscaldata e l'atmosfera di Plutone ha iniziato a sollevarsi dalla sua superficie.

Ora invece, mentre Plutone continua a viaggiare sempre più lontano dal sole nella sua orbita, la temperatura del ghiaccio sulla superficie sta diminuendo. Ma non cala subito. Questo perché il ghiaccio ha un'inerzia termica. Immagazzina un po' di calore.

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Astrologia - Attualità

Perché l'atmosfera di Plutone sta scomparendo?

Il lontano Plutone ha un'orbita altamente ellittica attorno al sole la forma della sua orbita porta Plutone più vicino al sole di Nettuno per circa 20 anni in ogni "anno" plutoniano (248 anni terrestri). L’ultima volta che Plutone è stato più vicino al Sole rispetto a Nettuno è stato dal 1979 al 1999. Così, mentre era ancora relativamente vicino alla Terra, gli scienziati si sono affrettati a inviare una navicella spaziale su Plutone.

Nel 2015, quando la navicella spaziale New Horizons ha superato Plutone, i dati che ha restituito alla Terra hanno suggerito che l'atmosfera di Plutone raddoppiasse di densità ogni decennio. Ma, più recentemente, durante un'occultazione del 2018 di una stella da parte di Plutone - un evento che ha retroilluminato l'atmosfera di Plutone - i dati hanno indicato che l'atmosfera di Plutone stava iniziando a diminuire e che, dopo un po’, sarebbe addirittura svanita.

Gli scienziati hanno presentato questi risultati il ??4 ottobre 2021, alla 53a riunione annuale del DPS. Hanno anche una teoria in merito: l'idea è che, mentre Plutone si allontana di nuovo dal sole nella sua orbita altamente ellittica, la sua atmosfera si congelerebbe tanto da ricadere sulla sua superficie di Plutone.

Nel 2015 la missione New Horizons aveva raccolto dati importanti sulla densità dell'atmosfera di Plutone, confermando il raddoppio dell'atmosfera di Plutone ogni decennio. Ma le osservazioni del 2018 non mostrano certo che questa tendenza continui dal 2015.

Gli astronomi sulla Terra hanno osservato per la prima volta l'atmosfera di Plutone nel 1988, durante l'occultazione di una stella da parte di Plutone. A quel tempo, Plutone era ancor considerato un pianeta del nostro sistema solare. Dal 2006, è stato classificato come un pianeta nano.

Durante l'occultazione del 1988, la luce della stella si è gradualmente attenuata poco prima di scomparire dietro Plutone. L'oscuramento ha dimostrato la presenza dell'atmosfera sottile e molto distesa di Plutone. New Horizons è stato quindi in grado di analizzare quell'atmosfera da una distanza ravvicinata, così come nel 2015.

Dal 1988 fino ad oggi, gli astronomi hanno monitorato l'atmosfera di Plutone tramite rare occultazioni di stelle da parte di Plutone viste dalla Terra. La sera del 15 agosto 2018, erano pronti per l'ennesima occultazione di una lontana stella sullo sfondo di Plutone. Sapevano che Plutone sarebbe passato davanti alla stella.

E, sorpresa, l'atmosfera di Plutone sta scomparendo. E ora la domanda potrebbe essere: se Plutone è stato il più vicino al sole tra il 1979 e il 1999 e se New Horizons ha visto l'atmosfera ancora aumentare nel 2015, perché l'abbiamo vista iniziare a diminuire nel 2018? Perché non ha iniziato a diminuire prima?

Il motivo è lo stesso effetto fisico che fa sì che la sabbia su una spiaggia sia più calda nel tardo pomeriggio, anche se il sole è più alto intorno a mezzogiorno.

La superficie di Plutone è ghiacciata, e la sua atmosfera è in gran parte di azoto ed è supportata dalla pressione di vapore dei suoi ghiacci alla superfice. Il ghiaccio si trasforma in stato gassoso all'aumentare della temperatura quindi, quando Plutone si è avvicinato al sole tra il 1979 e il 1999, la temperatura dei suoi ghiacci superficiali si è riscaldata e l'atmosfera di Plutone ha iniziato a sollevarsi dalla sua superficie.

Ora invece, mentre Plutone continua a viaggiare sempre più lontano dal sole nella sua orbita, la temperatura del ghiaccio sulla superficie sta diminuendo. Ma non cala subito. Questo perché il ghiaccio ha un'inerzia termica. Immagazzina un po' di calore.

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